向着木星下降

时间:2018-09-27 栏目:飞碟探索

假如你在一艘能进入木星大气的潜艇里,这艘潜艇是什么样的呢?在你熔化或被烧着之前,你将看到些什么?

不知道!我们只向气体行星的大气内部发射过两次航天器(两次都是木星大气)。其中一次航天器上没有装摄像装置,另一次则是在晚上(而且后来航天器也被毁了,所以也没有拍到图片)。

如果向木星发射一艘潜艇,它最终会被烧毁。木星的引力非常大,从宇宙中冲向木星,速度会非常快。除了撞向木星大气借以减速外,没有其他更好的办法降低速度了,而且,进入木星大气的速度大约比太空飞船或“阿波罗”飞船重返地球大气层的速度快4倍左右。到目前为止,只有“伽利略”号探测器挺过了进入木星大气的旅程。

“伽利略”号探测器之所以如此幸存,是因为它被裹在一个大大的隔热护罩里。即使是这样,在最终完成减速并开始通过降落伞垂直下落的时候,外面的隔热护罩已经被烧掉十几厘米了。探测器只向“伽利略”飞船传回了约0.5MB的数据,而且它也没有装置摄像设备,所以我们不知道探测器究竟看到了什么。

我猜,我们也可以这样处理潜艇——给它前面安一个巨大的隔热护罩。这样一来,这艘潜艇就成了“最坎巴拉”的宇宙飞船了。

如果我们的潜艇挺过去了,我们会看到什么?(虽然一般的潜艇不会有多少窗,但至少我们还有潜望镜,不是吗?)

目前,我们手头最好的有关木星大气的图片,可能就是那些被精心加工过的木星表面大红斑的图片了,但这些图片也是在距木星相当远的地方拍摄的。以这些图片的分辨率而言,地球上的大雷雨显示出来也就不过是占据一个像素而已。要想凭借这些图片呈现出木星大气是什么样子,只能是徒劳无功。

将这些图片和其他科学数据结合起来,我们确实也能對木星大气的样子有较好的理解,但是,这中间还是有一些相当大的问题没有得到解答。在解答这些问题之前,我们仍然不能相当自信地宣称,我们了解木星大气究竟是什么样子。举个例子来说,你知道大红斑吧?但我们不知道那些红色的东西到底是什么。

作家迈克·卡罗尔对行星大气做了很多思考,他在《漂流在外星的风中》(Drifting in Alien Winds)一书中,生动地描绘了在木星的云间坠落时是什么样的。他这人相当好,回答了一些关于木星的问题。下面这幅图已经大致勾勒出你从云中坠落时的情况了,如果还想了解更多,你最好去看看他的那本书。

木星 的外层大气(这部分大气我们是能活着看到的)主要分三层:最外一层是薄雾和氨云,类似于地球上的卷层云;其下是一层厚实的红褐色的硫氢化氨云;最下面一层由白色水汽云组成,水汽偶尔会升腾起高耸的雷暴,有时雷暴会穿入上一层大气。

在这些云层之间,空气能见度大概是不错的。在这些地方,空气密度比地球上相同水平层的密度要小,所以你可以看得更远。由于瑞利散射,天空看起来是蓝色的,远处的物体看起来也是蓝色的,就像在地球上一样。但鉴于木星如此之大,很可能我们是看不到云朵消失在地平线上的景象的,只会看到高耸的云消失在远处。

在我们能将摄像设备成功发射到木星大气中去,并成功收到它传回的图像之前,我们真的无法确知这幅图片到底是什么样的。

“朱诺”号木星探测器携带有不错的摄像装置,它应该可以提供给我们稍微清晰一些的图片,但它也不能清楚地告诉我们木星的云盖之中究竟是什么样子。要想彻底看清楚,就需要往木星大气中发射一个带有摄像装置的探测器,而在目前可见的将来,不存在这样的发射计划。与其为了满足我们对木星大气的好奇心而发射这样一个探测器,还不如去一趟木卫二有科学价值。

但随着即将登上历史舞台的星际卫星的应用,谁知道呢,或许有人就是能把摄像装置、隔热护罩和降落伞统统带上,然后搭上下一项外星飞行任务的顺风车。那么,我们将终于能里里外外好好看看木星上的云了。

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