从海底出击

时间:2021-04-25

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“黑翼”无人机人战概念图

近日,美国政府合同网站上公布了一份征求意见书(Request For Proposal,以下简称为RFP)。这份RFP透露,美国海军海上系统司令部(Naval Sea Systems Command,NAVSEA)计划采购120架“黑翼”(Blackwing)10C无人机,装备其潜艇部队。

“黑翼”无人机是由总部位于加利福尼亚的航空环境(Aero Vironment)公司生产的一种无人机,可以部署在潜艇上,从水下发射。采购该型无人机,将为美国海军的潜艇部队提供水下发射无人机的能力。

美国海军从2016年起就不断提及该能力,并将寻求这一能力的计划称为“针对移动目标的增强版水下发射先进武器”(Advanced Weapons Enhanced by Submarine UAS against Mobile targets,简称AWESUM)项目。

“黑翼”无人机就是AWESUM项目的产物。有分析人士认为,美国海军很可能已经部署了其他类似的能力。

据悉,“黑翼”的技术源自同样由航空环境公司生产的“弹簧刀”(Switchblade)巡飞弹,其也被称为“自杀式无人机”。但RFP在提及“黑翼”时,用词却是“非武装无人机”。外界普遍猜测,这是由于“黑翼”在“弹簧刀”基础上进行了大量的改进。

与“黑翼”同出一门的“弹簧刀”巡飞弹

根据目前已知信息,“黑翼”无人机重约1.8千克,拥有一个惯性/GPS自动导航系统和一个安全数字数据链,可与潜艇实现安全通信。为了能装进潜艇发射管中,该无人机有一对翼展为0.6米的可弹出式机翼,由电动机驱动的推进螺旋桨提供动力。

在美国海军的相关文件中,对此提到“黑翼”无人机可从潜艇的三英寸(约76毫米)口径的对抗管发射,这或许也是未来该型无人机的主要发射方式。

自2016年以来,“黑翼”先后推出了三个演示版。目前最新的演示版称为“黑翼”10C。该版本无人机前段头部装备一个微型光电/红外传感器(EIectro-Optical and Infrared,简称EO/IR),并针对高危环境进行了优化。

目前尚不清楚“黑翼”10C版本与之前的“黑翼”有何不同,但评论家猜测,它与“弹簧刀”(Switchblade)10C的编号接近,二者或许有一些共同点。“弹簧刀”10C拥有经过升级的安全数据链,能支持美军操作员在同一区域同时操作多个无人机系统。

据悉,“黑翼”10C已被批准纳入美国海军的“战术临时安装”(Tactical Temporary Installations,简称TEMPALT)采购计划。这是美国海军为加快技术更新而单独设立的一个采购计划。据美国海军称,“黑翼”10C无人机将于今年8月交付,相关合同计划从2021年5月开始运行两年。

RFP中提及:“航空环境是唯一已知‘黑翼无人机项目责任方,该公司拥有先进的设施、工具、设备和充分的技术专业知识和制造经验,有能力在政府要求的交付和采购期限内提供所需的无人机。”

“黑翼”并非美国海军准备采购的唯一一种可由水下发射的无人机。美国海军制定了一系列水下发射无人机的采购计划,并将其统称为“潜射无人机系统”(Submarine Ianched UAVSystem,SLUAS)。美国海军方面称:“黑翼”无人机“将在SLUAS中间层采购计划执行期间部署到海军的各艘潜艇平台上。”

尽管美国海军没有提供进一步细节,但“中间层”这个词似乎暗示“潜射无人系统”存在多个层次,可能涉及不同类型的无人机。这与美国海军潜艇项目执行官员戴夫·戈金斯(Dave Goggins)少将在2020年11月发表的一份声明不谋而合。在那份声明中,戴夫·戈金斯说,有21架“潜射无人系统”正在试验中。不过他没有提到参与试验的潜艇有多少种类型或多少艘。

“黑翼”无人机可作为通信中继站,连接水面舰只和水下潜艇

2020年10月,美国海军海上司令部首次在网上发布了“潜射无人系统”项目的合同通知。當时,他们还只是在寻求“潜射无人系统”的设计方案,还没有购买任何此类无人机的明确计划。

那份合同通知写道:“综合系统应该能够从美国潜艇舰队的3英寸信号系统弹射器设备发射。”“飞行器的性能应该包含光电性能和可靠的目标解决方案分析。”声明称,美国海军寻求的无人机应有能力空中飞行至少一小时,并使用至少256位加密强度的可变带宽加密数据链。

小型潜射无人机对于潜艇来说是一种隐蔽的监视资产,敌人很难发现。这种超视距情报收集能力可以被潜艇用来帮助鱼雷等武器确认目标水面舰艇。

“潜射无人机能极大地扩展潜艇的传感器范围,向海底回传数据,并能联合如‘鱼叉和海上打击‘战斧导弹的能力。”美国海军少将、太平洋舰队潜艇部队指挥官布雷克去年在网上表示说。

除了作为传感器外,潜射无人机还有非常大的潜力,可以改造为“蜂群”。“蜂群”战术不仅可以覆盖更广的监视范围,还能执行一系列其他任务,比如充当诱饵,或携带有效载荷“包括电子战干扰器”以及小型弹药。潜艇发射一架武装无人机可以用来防御近距离威胁,例如小型船只等。

無人机“蜂群”战术(效果图)

同时操作多架无人机也为通信扩展提供了可能性,不仅潜艇和无人机之间可以通信,无人机彼此之间也可以通信。

大量潜射无人机的存在将促进潜艇在今后的海上行动特别是特殊任务行动中扮演更加重要的角色。很容易想象这样的场景:四艘改装的俄亥俄级核动力导弹潜艇,每一艘都可以向敌方阵地运送几十个特别行动蛙人。在接近敌方阵地前,潜艇可先发射多架无人机用于前导侦察,并提供武装(监视),以及监控随后展开的行动。在行动中,无人机可以作为通信中继站,保持前方武装员和潜艇之间的联系。

航空环境公司副总裁兼总经理克里克·菲尔蒂(Kirk Flittie)表示:“我们无人机为美国海军的海底作战中心提供了解决方案,快速无缝地将空中和海底领域联系起来,以增强战斗人员的能力。我们成功展示了‘黑翼无人机的创新用途。”“‘黑翼为美国海军的海底力量带来了巨大的价值,我们期待与合作伙伴紧密合作,扩展这一强大的新功能,以实现水下飞行器和跨域互操作性。”

航空环境公司的首席营销官史蒂夫·吉特林(Steve Gitlin)去年在接受采访时表示,无人机“不必马上发射”。“它可以先送到水面上,然后在该区域没有潜艇的时候发射。”

“这可以通过编程对无人机进行任务部署,因为它包含了数据链。航空环境公司为我们生产的所有战术无人机系统开发一切相关的东西。这些无人机不仅能收集信息并生成态势感知,还可以作为一个网络节点,连接水面舰艇和水下船只,并在海洋中建立一个通信网络。”

此次“黑翼”潜射无人机的列装,不仅将增强美国海军水下部队的能力,更有可能催生全新的作战方式,是全球无人机产业领域中一件值得关注的大事。

无人机与潜艇的结合正在催生全新的作战方式

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