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你能从爱因斯坦的怪癖中学到什么?

时间:2019-07-11 分类:意林

〔英国〕查丽娅·戈维特

著名发明家、物理学家尼古拉·特斯拉(Nikola Tesla)的传记作者马克·塞弗尔说,特斯拉深信做脚趾练习对身体有益,他一直坚持每天晚上“挤压”自己的脚趾,每只脚一百次。虽然锻炼脚趾到底有什么好处我们并不是完全了解,但特斯拉认为,这项锻炼对刺激他的脑细胞有好处。

20世纪最多产的数学家保罗·厄多斯(Paul Erdos)喜欢用另一种方式刺激脑细胞—服用安非他明,也就是苯丙胺,一种中枢神经兴奋剂。他曾连续二十个小时进行数学研究,安非他明为他提供了驱动力。一个朋友曾拿出五百美元和厄多斯打赌,说他不可能在一个月内不服用安非他明。结果厄多斯赢了,但他向那位朋友抱怨说“你这么做使数学研究的发展倒退了一个月”。

牛顿则到处宣扬独身禁欲的好处。1727年牛顿去世的时候,留下了多达一千万字的笔记,永久颠覆了我们对自然世界的了解。种种记录表明,他一直保持着处子之身—顺便说一下,特斯拉也是独身主义者,不过他后来说自己爱上了一只鸽子。

这个世界上的许多杰出科学家行为古怪到了令人匪夷所思的地步。前有古希腊的数学家毕达哥拉斯叫人们不要吃豆子,后有美国发明家本杰明·富兰克林裸体散步享受“空气浴”,伟人之路还真的是由一些古怪的习惯铺就的呢。

且慢!万一这些表面现象背后另有隐情呢?科学家逐渐意识到,智力并非像我们认为的那样,纯粹是基因方面的造化。对有关证据的最新研究表明,决定一个成年人是聪明还是愚笨,后天的环境因素起到了40%的作用。不管我们接受与否,日常习惯都塑造着大脑的结构,改变着我们的思维方式,从而强烈影响了我们的大脑。

历史上众多的伟人之中,集天赋与怪癖于一身的人很多,但其中的“王者”大约非爱因斯坦莫属。如果想在伟人身上找到一些有助于提升思考能力的行为或习惯,恐怕没有比爱因斯坦更好的研究对象了。爱因斯坦告诉我们如何从原子中“挤出”能量,也许他也能告诉我们一两个小窍门,让我们从小小的大脑中“挤出”更多的潜能。遵循爱因斯坦的睡眠、饮食习惯甚至穿衣风格,会不会带来一些好处呢?

十小时的睡眠和一秒钟的盹

睡眠有益于大脑,这是常识。和大多数人相比,爱因斯坦太把这个常识当回事了。据说他每天至少要睡十个小时,这几乎是当今美国人平均睡眠时间(6.8小时)的1.5倍。但是,你真的能把自己睡成一个思维敏捷的人吗?

作家约翰·斯坦贝克曾说:“一觉醒来,昨晚的难题迎刃而解,很多人都有过这样的经历,而这就是睡眠的功效。”

包括元素周期表、DNA结构、爱因斯坦的狭义相对论在内,据说人类历史上的许多重大突破都是当事人在无意识的情况下实现的。爱因斯坦在梦到牛被电击的时候,想到了狭义相对论,但这是真的吗?

2004年,德国吕贝克大学的科学家通过一个简单的实验检验了这个观点。首先,他们对参与实验的志愿者进行培训,然后让他们玩一种数字游戏。大多数人通过练习逐渐掌握了窍门,但要想把游戏玩好,最快的办法是找到一条隐藏的规律。科学家将学生志愿者分成两组,八小时后,对学生进行测试,发现睡觉的学生找到那条规律的可能性是那些没睡觉学生的两倍。

大脑会在我们入睡后进入一系列循环。每隔90—120分钟,大脑就会在浅睡眠、深睡眠、做梦期或称快速眼动(REM)期这三者之间变换。快速眼动期在学习和记忆中发挥着主导作用。

除了每天保证至少十个小时的睡眠,爱因斯坦还定时小憩。根据一些无从查考的传说,为了不让自己在小憩时睡过头,他靠在扶手椅上打瞌睡的时候手里会拿着一把勺子,勺子的正下方是一块金属板。他只允许自己迷糊睡去的时间为一秒钟,如果超过了这个时间—啪!勺子从他手里掉下来,砸在金属板上,就会把他吵醒。

每天散步

每天散步对爱因斯坦来说是件神圣的事。在新泽西州普林斯顿大学工作时,他会散步两三千米,然后返回。他这样做是步了其他一些勤奋者的后尘,比如达尔文每天都散步三次,每次四十五分钟。

这些活动不仅仅是为了健身。大量證据表明走路可以提高记忆力、创造力和解决问题的能力。走路对创造力的提升更加有效。可这是为什么呢?

步行把大脑从更多的脑力任务中解放出来,迫使它集中注意力做一件事:将一只脚放在另一只脚前面,不要摔倒。这样,我们的大脑就进入了“瞬时脑前额叶功能低下”(transient hypofrontality)状态。这个短语冗长拗口,它的基本意思是大脑某些部位的活动暂时减少,特别是脑前额叶,这里与记忆、判断和语言等一些较为高级的功能有关。降低前额叶的活动强度之后,大脑就会采用一种完全不同的思维方式,你在伏案工作时产生不了的灵感此时会迸发出来。关于散步的这种好处,虽然我们目前还没有找到证据,但这种解释确实很诱人。

吃意大利面

天才们都吃些什么呢?我们不知道爱因斯坦非凡的大脑的能量来源是什么,但网上有人说是意大利面。爱因斯坦确实曾经开玩笑说,关于意大利,他最喜欢的就是那个国家的面和数学家列维·席维塔(Levi Civita)。

大家都知道大脑消耗的能量很多,虽然它的重量只占体重的2%(爱因斯坦的大脑占体重的比例可能更小,因为他的脑重量仅为1 230克,而大脑的平均重量约为1 400克),消耗的能量却占到了体能消耗的20%。和身体的其余部分一样,大脑也喜欢糖,比如碳水化合物分解形成的葡萄糖。神经元对糖的需要几乎是连续不断的,只有到了迫不得已的时候它才会用其他的能量源。于是,问题来了—大脑喜欢糖,自己却又无法储存能量,因此,一旦血糖水平下降,大脑很快就失去了能量源。虽然身体可以通過释放皮质醇这样的应激激素,从其自身储备的糖原中释放出一些单糖,但这是有副作用的。

这些副作用包括我们不吃饭之后感到的头晕和思维混乱。研究发现,长期保持低碳水化合物饮食的人反应慢,空间记忆力也会减退,但是这种状况是暂时的。几个星期之后,大脑就会做出调整,从蛋白质之类的物质那里获取能量。

抽烟斗

今天,吸烟带来的健康风险已经广为人知,因此爱因斯坦抽烟的这个习惯我们不应该学习。爱因斯坦烟斗不离手。在他所工作的校园里,大家都知道他有两件事:一、 他的烟如影随形;二、 他提出了那些著名的理论。他认为在处理事情时,抽烟能够帮助他冷静思考,做出客观的判断。他甚至在街上捡烟头,把没有烧完的烟草塞进烟斗里。

他这样做实在不像个天才,但说句公道话,尽管从20世纪40年代开始就有越来越多的证据表明吸烟和肺癌及其他疾病相关,但直到1962年这一发现才公之于众,而此时爱因斯坦已经离世七年了。

时至今日,抽烟的风险已经不再是秘密了。吸烟阻止脑细胞的形成,使大脑皮层(负责意识的皱纹外层)变薄,使大脑缺氧。公平地说,爱因斯坦虽然有吸烟的习惯,但他是个聪明人,而这绝对不是因为他吸烟。

不穿袜子

如果爱因斯坦的怪癖清单上少了他讨厌穿袜子这一条,那么它是不完整的。他在给表妹(后来成为他妻子)艾尔莎的信中说:“我发现我的袜子总是在大脚趾那里破个洞,于是我就不穿袜子了。”后来,他找不到自己的拖鞋时,就会穿艾尔莎的露跟女鞋。

这种“潮客”打扮并没有给爱因斯坦带来任何好处。令人遗憾的是,到目前为止还没有人研究不穿袜子造成的影响,但有研究发现,如果你不穿正装穿休闲装,在抽象思维测试中表现往往不佳。

最后,我们还是以爱因斯坦本人的建议来收尾吧。1955年,他在接受《生活》杂志采访时表示,“不要停止质疑,这很重要,因为好奇心的存在自有其合理性”。如果你做不到质疑一切,那就试试脚趾练习。谁知道呢?也许这样的锻炼真的有用呢。